明明輸給了 SpaceX,OneWeb 為什么還能拿到英國政府的錢?

摘要

這不只是十億美金續命錢,更是擺脫模式困境的一把鑰匙。

北京時間 7 月 4 日,已在美申請破產保護的衛星運營商 OneWeb「續命」成功。自此,持續 3 個多月的破產風波告一段落。而曾經一度「失意」的 OneWeb,也將踏上一段全新的征程。

幫助OneWeb度過危機,慷慨解囊的兩大「救星」——英國政府的投資機構和印度電信運營商 Bharti Global,分別出資 5 億元,二者各持股 45%,成為 OneWeb 的最大股東。其余 10% 的股份,則歸屬于 OneWeb 的早期債權人。

如果說從 2015 年開始的新太空競賽,是以商業力量主導和推動的,那么 OneWeb 的確難與勁敵 SpaceX 分庭抗禮,且差距只會越拉越大。不過,當各個國家和政府機構逐漸意識到,太空軌道和頻率作為一種不可或缺的戰略資源,航天領域的參與者不再只有商業勢力。

正如 SpaceX 引領的這輪太空競賽,星鏈與美國軍方的合作愈發緊密。隨著英國政府斥資押注 OneWeb,與之相應的資本、訂單、政策等扶持,都會給 OneWeb 帶來新的可能。當新變量的勢能不斷被放大,那些長于技術,短于模式的商業航天企業,或許也會被新的戰略發展機遇所擁抱。


被疫情拖垮的OneWeb

全球疫情讓諸多企業遭受了沉重打擊,由于資金鏈斷裂,他們不得不申請破產。OneWeb 也把公司財務危機歸咎于此。

2020 年 3 月 28 日,OneWeb申請了破產保護。根據美國破產法的第 11 章條款,OneWeb 計劃出售公司業務,以尋求公司價值的最大化。

作為硬科技、重投入的商業公司,OneWeb 經歷過多次非常時期。但過去半年,它失去了軟銀這個往日最「無私」的戰友,后者總計為 OneWeb 注資了 20 億美金。

當錢袋子漸漸干癟,OneWeb 遲遲未從投資者那里獲得新的資金。很多人為這家昔日的明星企業捏了把汗,不確定OneWeb 是否還有能力繼續把衛星發射上天。

OneWeb 的第一批星座共有 648 顆衛星,目前只發射過 3 次,累計有 74 顆衛星在軌。今年 2 月 6 日和 3 月 22 日,OneWeb 均以一箭 34 星的方式,向預定軌道發射了兩波衛星。

OneWeb 此前「一箭 34 星」搭載的是法國阿麗亞娜航天公司的聯盟號火箭|OneWeb

「這個行業現在面臨的最大的風險就是融資和太空碎片,」OneWeb 創始人懷勒坦承,建造這個天網工程十分昂貴,以至于他們每隔一段時間就需要有人為他們填補資金缺口。雖然 OneWeb 一旦投入使用,會帶來非??捎^的收入,但在這之前,大家看到的是一個無止境的黑洞。而且,「在這瞬息萬變的環境中,誰也無法預料下一秒將要發生的事情?!?/p>

申請破產保護前,為了最大程度緩解公司財務危機,OneWeb 裁掉了 531 名員工,裁撤比例高達 85%。據其破產文件顯示,OneWeb 的負債總額已達 21 億美元,其中包括 17 億美元的高級擔保融資。

一時間,越來越多的投資人對 OneWeb 產生了質疑。不過懷勒并未變得萎靡不振。作為兩代星座 O3b 和 OneWeb 的開創者,懷勒對衛星設計的演變饒有興趣,這是他最喜歡談論的話題之一。他的夢想是在未來十年做出衛星設計界的 iPhone。

遺憾的是,當衛星特長生 OneWeb 和航天優等生 SpaceX 站到一起,OneWeb 的任何優勢,對于同時擁有火箭、衛星和發射實力的 SpaceX 而言,都再稀松平常不過了。


單項冠軍 VS 全能王

如果對比 OneWeb 和 SpaceX 旗下的星鏈衛星,他們的差距究竟有多大的懸殊?

一直以來,決定商業航天能否成功最重要的因素就是成本。

衛星的單星成本,主要包括制造和發射,以及保險、測控站、終端等相關研發費用的均攤。據某衛星企業通訊業務負責人估算,SpaceX 的星鏈衛星單星成本大約是 125.5 萬美金,OneWeb 約為 338 萬美金,二者相差近3倍。

此外,他還強調了一個容易被忽視的重要評估指標,即衛星的單星容量和可用容量。

相關測算結果顯示,SpaceX 星鏈衛星的單星吞吐容量是 17.5Gbps,OneWeb是7.5Gbps。由于 SpaceX 采用的是更先進的相控陣天線技術,OneWeb 用的是縫隙陣天線技術,兩種技術路徑比較下來,星鏈衛星的效率高達 40%,比 OneWeb 高出一倍,實際可用容量是 OneWeb 的 5 倍,星鏈衛星是 7Gbps,OneWeb 是 1.5Gbps。

不過只衡量單星的成本不足以形成絕對的說服力,不能忽視的還有衛星每兆帶寬的單月成本。

非官方估算的結果是,SacpeX 的成本約合每兆每月 3 美金,根據其 20 美金的報價,利潤率有 7 倍之多,而 OneWeb 是每兆每月 37 美金,成本足足和 SpaceX 相差了 12 倍。

種種優勢讓馬斯克的星鏈計劃,成為太空互聯網最經濟、最高效的應用案例,沒有之一。截至目前,SpaceX 共有 540 顆衛星在軌運轉,一系列的高頻發射和衛星部署工作仍在進行。如不出意外,SpaceX 將會按照馬斯克的承諾,在 2020 年下半年為北美用戶提供高速的寬帶網絡服務。

當懷勒 2015 年底率先提出低軌衛星星座計劃時,SpaceX 還只是該項目的模仿者。

早在 2017 年 6 月,OneWeb 便獲得了美國聯邦通信委員會的批準,初期也一度趕在 SpaceX 之前,但由于 SpaceX 超強的火箭發射回收能力和相對穩健的財務支撐,業務相對單一的 OneWeb 既缺乏自我造血能力,也沒有很好地解決成本問題,導致 OneWeb 逐漸喪失了先發優勢,彼此間的差距不斷拉開。

不過懷勒仍希望 OneWeb 奮力追趕,「到 2021 年,我們會有 648 顆衛星,但我也說不準,」他略帶感慨地說道。


觸底反彈的新機會

如今,SpaceX的星鏈業務斬獲了美國軍方的訂單,破繭重生的 OneWeb,需要重新找到新市場。

不過,OneWeb絕非一無是處。九天微星副總裁李源并不認為 OneWeb 的模式是壞的模式,「只是其在供應鏈的拆解方面,不如 SpaceX 做得好,所以導致它的成本會比 SpaceX 高很多?!?/p>

他解釋道,OneWeb 在衛星的量產環節選擇同空客合作,凡涉及供應鏈的環節,需要和空客共同商議,雖然在能力方面可以長短互補,但模式較為傳統。而 SpaceX 采用的是跨供應鏈,甚至是新供應鏈,「凡事不求人」的邏輯,通過垂直整合的純自研模式,迅速地降低火箭和衛星的成本。

「這也促使業內衛星行業轉變思路。以前我們更多的是在參考 OneWeb 的模式和設計思路,而現在,我們會更多地關注星鏈未來的發展可能性,」九天微星副總裁李源如是說。

在業務效率方面,全球化是低軌衛星最大的特點,也是最大的難點。銥星總裁曾直言:「銥星趟過的全球化的坎兒,OneWeb 一個都別想逃?!沟拇_,在全球建設地面站,以及拿下當地的運營牌照,都會有非常大的難度。如何有效地結合現有的資源去整合國際化的市場,不光是 OneWeb,而是所有低軌衛星公司都值得注意的一點。 

令人欣喜的是,OneWeb 的一系列動作并未陷入停滯。該公司在今年5月向美國聯邦通信委員會(FCC)申請了 4.8 萬顆衛星的近地軌道發射需求,其口氣之大,超過了 SpaceX 為旗下星鏈計劃申請的 3 萬顆衛星。

OneWeb 的野心并非緣于其盲目的自信。要知道,它曾是商業衛星界的驕傲。

即便走到了破產賣身這一步,OneWeb 仍是一家有技術沉淀和資源積累的商業衛星公司。今年 5 月,在 OneWeb 收購的競標現場,包括亞馬遜、SpaceX、衛星運營商 Eutelsat、私募股權公司 Cerberus Capital Management,以及包括吉利在內的三家中國公司,均向其拋出了橄欖枝。

OneWeb 原計劃從 2021 年開始,為全球用戶提供 5G 衛星寬帶服務,根據目前的情況,該項目的進度恐怕要往后推遲|OneWeb

創立于 2012 年 的 OneWeb,因長期與 SpaceX 旗下星鏈計劃對標,一直被外界誤以為是美國商業衛星企業。實際上,盡管在美國擁有大量業務,但 OneWeb 其實是一家總部位于倫敦的英國本土企業。

據悉,整個交易預計會在年內完成。之后,OneWeb 的商業和衛星運營業務會交由運營商 Bharti Global 負責,涉及銷售的一切事項則是英國政府方面拍板,換句話說,英國政府將決定哪些國家可以訪問和使用 OneWeb 提供的技術和服務。

英國商務部長阿洛克·夏爾馬(Alok Sharma)在一份聲明中表示:「接入全球衛星網絡(OneWeb)后,我們將有能力為全球數百萬人提供寬帶連接,其中許多人是第一次使用互聯網。這筆交易將為我們提供一個機會,進一步發展我們先進的制造技術?!?/p>

相關報道稱,英國之所以對 OneWeb 感興趣,一方面是因為歐洲使用「伽利略」(Galileo)系統,為全球用戶提供定位、導航和授時服務。但英國脫歐后,將來可能被排除在伽利略體系之外。英國此前也曾提出自己開發獨立的衛星導航系統,但可能需要花費40~50億英鎊,而收購 OneWeb 或許可以讓英國以更低的價格獲得衛星導航定位的能力。

因此,英國希望組建新的國家導航系統,首相鮑里斯·約翰遜(Boris Johnson)正試圖從印度、中國和美國等國吸引新的外部投資,以抵消英國脫歐的負面影響。

如今的太空競賽進入到了 2.0 時代,表面上是各家商業航天公司上演的一場「速度與激情」,本質上則是一場國與國之間,圍繞太空軌道和頻段資源的爭奪賽和排位賽。

故事的起點,由 OneWeb、SpaceX 在內的商業航天企業共同開啟。如今,隨著 OneWeb 的改頭換面,一個以美中歐航天巨頭為代表的三足鼎立時代,正朝我們走來。


責任編輯:于本一

圖片來源:OneWeb

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